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Emozioni e tipi di risposte emotive

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Le emozioni hanno una forte influenza sulla nostra vita quotidiana. Comprenderle può aiutarci a navigare nella vita con maggiore facilità e stabilità.

Le emozioni hanno una forte influenza sulla nostra vita quotidiana. Si prendono decisioni in base al fatto che siamo felici, arrabbiati, tristi, annoiati o frustrati. Scegliamo anche attività e hobby in base alle emozioni che incitano. Comprendere le emozioni può aiutarci a navigare nella vita con maggiore facilità e stabilità.

“Essere consapevoli del nostro stato emotivo interno ed essere più consapevoli e presenti con il modo in cui la nostra mente e il nostro corpo rispondono alle situazioni ci consente di gestire meglio lo stress”, afferma Annie Miller, MSW, LCSW-C, LICSW. “Possiamo quindi avere una migliore regolazione emotiva, così come la resilienza emotiva e livelli più bassi di ansia”.

“Riconoscendo e sintonizzandoci sulle nostre emozioni, diventiamo più consapevoli di noi stessi e più consapevoli, il che ci permette di prendere decisioni informate e rispondere alle situazioni in modo più efficace.”

Annie Miller, MSW, LCSW-C, LICSW

Cosa sono le emozioni?

In “Scoprire la psicologia”, gli autori Don Hockenbury e Sandra E. Hockenbury suggeriscono che le emozioni sono stati psicologici complessi che coinvolgono tre componenti distinte: un’esperienza soggettiva, una risposta fisiologica e una risposta comportamentale o espressiva.1

Oltre a cercare di definire cosa sono le emozioni, i ricercatori hanno anche cercato di identificare e classificare i diversi tipi di emozioni. Le descrizioni e le intuizioni sono cambiate nel tempo.

  • Nel 1972, lo psicologo Paul Ekman suggerì che ci sono sei emozioni di base che sono universali in tutte le culture umane: paura, disgusto, rabbia, sorpresa, gioia e tristezza.2
  • Negli anni ’80, Robert Plutchik introdusse un altro sistema di classificazione delle emozioni noto come la ruota delle emozioni.3 Questo modello ha dimostrato come diverse emozioni possano essere combinate o mescolate insieme, proprio come il modo in cui un artista mescola i colori primari per creare altri colori.
  • Nel 1999, Ekman ha ampliato la sua lista per includere una serie di altre emozioni di base, tra cui imbarazzo, eccitazione, disprezzo, vergogna, orgoglio, soddisfazione e divertimento.4
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Plutchik ha proposto otto dimensioni emotive primarie: gioia contro tristezza, rabbia contro paura, fiducia contro disgusto e sorpresa contro anticipazione.5 Queste emozioni possono quindi essere combinate per crearne altre, come felicità + anticipazione = eccitazione.

Elementi chiave delle emozioni

Per capire meglio cosa sono le emozioni, concentriamoci sui loro tre elementi chiave, noti come l’esperienza soggettiva, la risposta fisiologica e la risposta comportamentale.

Esperienza soggettiva

Mentre gli esperti credono che ci siano una serie di emozioni universali di base vissute da persone di tutto il mondo, indipendentemente dal background o dalla cultura, i ricercatori credono anche che sperimentare l’emozione possa essere altamente soggettivo.6

Considera la rabbia. La rabbia è tutta uguale? Non necessariamente. La tua esperienza potrebbe variare da un lieve fastidio a una rabbia accecante. Inoltre, potresti provare la rabbia in modo diverso rispetto a qualcun altro.

Mentre abbiamo ampie etichette per le emozioni, come “arrabbiato”, “triste” o “felice”, la tua esperienza di queste emozioni può essere molto più multidimensionale, quindi soggettiva.

Inoltre, non sempre sperimentiamo forme pure di ogni emozione. Le emozioni miste su diversi eventi o situazioni nella nostra vita sono comuni.

Di fronte all’inizio di un nuovo lavoro, per esempio, potresti sentirti sia eccitato che nervoso. Sposarsi o avere un figlio potrebbe essere segnato da un’ampia varietà di emozioni che vanno dalla gioia all’ansia. Queste emozioni potrebbero verificarsi contemporaneamente o potresti sentirle una dopo l’altra.

Risposta fisiologica

Se hai mai sentito il tuo stomaco sfociare per l’ansia o il tuo cuore palpare con la paura, hai già sperimentato le forti reazioni fisiologiche che possono verificarsi con le emozioni. Molte di queste risposte fisiologiche sono regolate dal sistema nervoso simpatico, un ramo del sistema nervoso autonomo.

Il sistema nervoso autonomo controlla le risposte involontarie del corpo, come il flusso sanguigno e la digestione. Il sistema nervoso simpatico è incaricato di controllare le reazioni di lotta o fuga del corpo.

Quando affronti una minaccia, le risposte di lotta o fuga preparano automaticamente il tuo corpo a fuggire dal pericolo o ad affrontare la minaccia a testa alta.

Mentre i primi studi sulla fisiologia delle emozioni tendevano a concentrarsi sulle risposte autonome, la ricerca più recente ha preso di mira il ruolo del cervello nelle emozioni. Le scansioni del cervello hanno dimostrato che l’amigdala, parte del sistema limbico, svolge un ruolo importante nell’emozione e nella paura in particolare.7

L’amigdala è una piccola struttura a forma di mandorla che è stata collegata a stati motivazionali come la fame e la sete, nonché il comportamento e l’emozione. Gli studi di imaging cerebrale rivelano che quando alle persone vengono mostrate immagini minacciose, l’amigdala si attiva. È stato anche dimostrato che i danni all’amigdala compromettono la risposta alla paura.8

Risposta comportamentale

La componente finale è forse quella che conosci di più: l’effettiva espressione dell’emozione. Passiamo una quantità significativa di tempo a interpretare le espressioni emotive delle persone che ci circondano. La nostra capacità di comprendere accuratamente queste espressioni è legata a ciò che gli psicologi chiamano intelligenza emotiva e queste espressioni giocano un ruolo importante nel nostro linguaggio del corpo in generale.

Le norme socioculturali giocano anche un ruolo nel modo in cui esprimiamo e interpretiamo le emozioni. Ad esempio, la ricerca ha scoperto che le culture occidentali tendono a valorizzare e promuovere emozioni ad alta eccitazione (paura, eccitazione, angoscia) mentre le culture orientali in genere apprezzano e preferiscono le emozioni a bassa eccitazione (calma, serenità, pace).9

Alcune espressioni sono considerate universali, come un sorriso per indicare la felicità o un cipiglio per indicare la tristezza.10

Teorie dell’emozione

Charles Darwin ha proposto la teoria evolutiva dell’emozione, che suggerisce che le emozioni sono adattabili al nostro ambiente e migliorano le nostre possibilità di sopravvivenza.11 Secondo questa teoria, le emozioni come l’amore sono adattive perché promuovono l’accombramento e la riproduzione mentre la paura è adattiva perché ci tiene al sicuro dai predatori.

La teoria dell’emozione di James-Lange sostiene che le nostre risposte fisiche sono responsabili dell’emozione.12 Se, ad esempio, qualcuno si intrufola vicino a te e grida la tua frequenza cardiaca aumenta, facendoti provare paura.

La teoria del feedback facciale elabora la teoria di James-Lange e suggerisce che i movimenti facciali influenzano l’emozione.13 Se forzi un sorriso, ad esempio, ti sentirai più felice che se non sorridessi.

La teoria di Cannon-Bard confuta la teoria di James-Lange, affermando che le persone sperimentano risposte emotive e fisiologiche allo stesso tempo, con ogni risposta che agisce in modo indipendente.14 Un esempio sarebbe provare paura quando vedi un serpente mortale mentre il tuo corpo si prepara a correre.

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La teoria Schachter-Singer è una teoria cognitiva dell’emozione che suggerisce che i nostri pensieri sono in realtà responsabili delle emozioni.15 Simile a questa teoria è la teoria della valutazione cognitiva. Si postula che qualcuno debba prima pensare prima di provare un’emozione. Per esempio, il tuo cervello giudica una situazione come minacciosa e, di conseguenza, provi paura.16

Tipi di emozioni

Oltre a diverse teorie sullo sviluppo delle emozioni, ci sono anche varie teorie su quanti tipi di emozioni gli esseri umani sperimentano. Come accennato, lo psicologo Paul Ekman ha stabilito le seguenti sei emozioni universali:

  • Felicità: Molte persone lottano per la felicità in quanto è un’emozione piacevole accompagnata da un senso di benessere e soddisfazione. La felicità si esprime spesso sorridendo o parlando con un tono di voce ottimista.
  • Tristezza: Tutti noi sperimentiamo la tristezza di tanto in tanto. Qualcuno potrebbe esprimere questa emozione piangendo, stando zitto e/o ritirandosi dagli altri.17 I tipi di tristezza includono dolore, disperazione e delusione.
  • Paura: la paura può aumentare la frequenza cardiaca, causare pensieri di corsa o innescare la risposta di lotta o fuga. Può essere una reazione a minacce reali o percepite. Alcune persone si godono la scarica di adrenalina che accompagna la paura: guardare film spaventosi, andare sulle montagne russe o lanciarsi con il paracadute.18
  • Disgusto: il disgusto può essere innescato da un’esperienza fisica, come vedere o annusare cibo in decomposizione, sangue o scarsa igiene. Il disgusto morale può verificarsi quando qualcuno vede un’altra persona fare qualcosa che trova immorale o sgradevole.19
  • Rabbia: la rabbia può essere espressa con espressioni facciali come accigliarsi, urlare o manifestare comportamenti violenti. La rabbia può motivarti a fare cambiamenti nella tua vita, ma è anche importante trovare uno sbocco sano per esprimere la rabbia in modo che non causi danni a te stesso o agli altri.20
  • Sorpresa: La sorpresa può essere piacevole o spiacevole. Potresti aprire la bocca o sussiare quando sei sorpreso.21 Come la paura, la sorpresa può innescare una risposta di lotta o fuga.

Emozioni primarie vs. secondarie

Siamo quasi arrivati alla fine dell’articolo e ancora non ho dato cenno al film: Insight Out. Quando in aula chiedo: “Sapete quali sono le emozioni primarie”, i più pensano di non saperlo; come faccio cenno al noto film della Pixar cominciano ad elencarle. In effetti nel film ne vengono rappresentate cinque su sei (manca la sorpresa), in ogni caso questo film, nella sua semplicità, ci ha permesso di “mettere un piede” nel mondo delle emozioni e realizzare che queste sono tutte utili.

Le emozioni possono, quindi, essere classificate in base al fatto che siano primarie o secondarie.

  • Le emozioni primarie sono le emozioni che gli esseri umani sperimentano universalmente. Ci sono diverse teorie su quali siano queste emozioni specifiche, ma spesso includono felicità, tristezza, paura, disgusto, rabbia e sorpresa.22
  • Le emozioni secondarie derivano e sono variazioni di emozioni primarie. A volte, abbiamo emozioni secondarie in risposta alle nostre emozioni primarie (cioè, “Sono frustrato dal fatto di essere così triste”).23 Le emozioni secondarie possono includere frustrazione, orgoglio, invidia e gelosia.24

Emozioni, sentimenti e stati d’animo

Nel linguaggio di tutti i giorni, le persone usano spesso i termini emozioni, sentimenti e stati d’animo in modo intercambiabile, ma in realtà significano cose diverse.

In un debriefing a seguito di un’attività d’aula, di norma, chiedo: “cosa avete provato, cosa avete pensato, cosa avete agito”. Sono consapevole che tutti noi sappiamo ben distinguere questi tre elementi, tendiamo però, troppo spesso, a dare evidenza di quello che abbiamo fatto per poi illustrare quale ragionamento ci ha portato ad agire in quel modo. Condividere quali emozioni abbiamo provato è, benché prezioso, cosa rara.

Le emozioni sono reazioni agli stimoli, ma i sentimenti sono ciò che sperimentiamo come risultato delle emozioni.

Un’emozione è normalmente abbastanza di breve durata, ma intensa. È anche probabile che le emozioni abbiano una causa definita e identificabile. I sentimenti sono influenzati dalla nostra percezione della situazione, motivo per cui la stessa emozione può innescare sentimenti diversi tra le persone che la sperimentano.25

Prendi l’esempio di non essere d’accordo con il tuo collega. Potreste entrambi allontanarvi dalla conversazione avendo sperimentato l’emozione della rabbia. La tua rabbia potrebbe sembrare una frustrazione perché senti che il tuo collega non ti ascolti mai quando parli. La rabbia del tuo amico, d’altra parte, potrebbe sembrare gelosia perché sentono che sai molto di più sull’argomento di loro.

Entrambi avete la stessa emozione, ma i vostri sentimenti sono diversi in base alle vostre interpretazioni separate.

Uno stato d’animo può essere descritto come uno stato emotivo temporaneo.26 A volte gli stati d’animo sono causati da ragioni chiare: potresti sentire che tutto sta andando come desideravi questo periodo, quindi sei di buon umore. Ma in molti casi, può essere difficile identificare la causa specifica di un umore. Ad esempio, potresti trovarti cupo per diversi giorni senza alcuna ragione chiara e identificabile.

Emozioni primarie, emozioni secondarie, comportamenti di attacco, comportamenti di fuga, sentimenti, stati d’animo, immagino sia tanto e non necessariamente tutto chiaro. Forse questo trailer del film può dare qualche indizio. Provate a distinguerle nella scena che segue sperando possa essere di ispirazione per la prossima volta in cui dovrete confrontarvi in un dibattito o altro.


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  1. Hockenbury D. Hockenbury SE. Discovering Psychology.  ↩︎
  2. Gu S, Wang F, Patel NP, Bourgeois JA, Huang JH. A model for basic emotions using observations of behavior in drosophilaFront Psychol. 2019 ↩︎
  3. Angioni M, Tuveri F. Discovering emotions through the building of a linguistic resourceProceedings of the 15th International Conference on Web Information Systems and Technologies. 2019 ↩︎
  4. Ekman P. Basic emotions. In: Dalgliesh T, Power MJ, eds. Handbook of Cognition and Emotion. 1999 ↩︎
  5. Chafale D, Pimpalkar A. Review on developing corpora for sentiment analysis using Plutchik’s wheel of emotions with fuzzy logic. Int J Comput Sci Engineer. 2014 ↩︎
  6. Balzarotti S, Biassoni F, Villani D, Prunas A, Velotti P. Individual differences in cognitive emotion regulation: Implications for subjective and psychological well-beingJ Happiness Studies. 2014 ↩︎
  7. Bocchio M, McHugh ST, Bannerman DM, Sharp T, Capogna M. Serotonin, amygdala and fear: Assembling the puzzleFront Neural Circuits. 2016 ↩︎
  8. Klumpers F, Morgan B, Terburg D, Stein DJ, van Honk J. Impaired acquisition of classically conditioned fear-potentiated startle reflexes in humans with focal bilateral basolateral amygdala damageSoc Cog Affect Neurosci. 2015 ↩︎
  9. Lim N. Cultural differences in emotion: differences in emotional arousal level between the East and the WestIntegrat Med Res. 2016 ↩︎
  10. Dubey M, Singh L. Automatic emotional recognition using facial expression: a reviewInt Res J Engineer Tech. 2016 ↩︎
  11. Ludwig RJ, Welch MG. Darwin’s other dilemmas and the theoretical roots of emotional connectionFront Psychol. 2019 ↩︎
  12. James W. What is an emotion?Mind. 1884 ↩︎
  13. Coles NA, Larsen JT, Lench HC. A meta-analysis of the facial feedback literature: Effects of facial feedback on emotional experience are small and variablePsychol Bull. 2019 ↩︎
  14. Spielman RM, Dumper K, Jenkins W, Lacombe A, Lovett M, Perlmutter M. EmotionPsychology – H5P Edition. ↩︎
  15. Schachter S, Singer J. Cognitive, social, and physiological determinants of emotional statePsychol Rev. 1962 ↩︎
  16. Lazarus RS, Folkman S. Stress, Appraisal, and Coping. ↩︎
  17. Matthews T, Danese A, Wertz J, et al. Social isolation, loneliness and depression in young adulthood: a behavioural genetic analysisSoc Psychiatry Psychiatr Epidemiol. 2016 ↩︎
  18. Kozlowska K, Walker P, McLean L, Carrive P. Fear and the defense cascadeHarvard Rev Psychiatry. 2015 ↩︎
  19. Oaten M, Stevenson RJ, Williams MA, Rich AN, Butko M, Case TI. Moral violations and the experience of disgust and angerFront Behav Neurosci. 2018 ↩︎
  20. Martin RC. Including maladaptive anger in psychology coursesTeach Psychol. 2019 ↩︎
  21. Zhu C, Li P, Zhang Z, Liu D, Luo W. Characteristics of the regulation of the surprise emotionSci Rep. 2019 ↩︎
  22. American Psychological Association. Primary emotion. ↩︎
  23. Braniecka A, Trzebińska E, Dowgiert A, Wytykowska A. Mixed emotions and coping: the benefits of secondary emotionsPLoS ONE. 2014 ↩︎
  24. American Psychological Association. Secondary emotion. ↩︎
  25. Cookson LJ. Differences between feelings, emotions and desires in terms of interactive qualityASSRJ. 2015 ↩︎
  26. American Psychological Association. Mood. ↩︎

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